When you think about sustainability, you don't think of the financial sector first. This is a mistake.

Meltem Ay spoke with  Reinhard Pfingsten, CIO Bethmann Bank & Global Head Asset Allocation ABN AMRO Private Banking, about sustainability in the financial world, sustainable banks, regulations and the potential returns on sustainable investments.

What influence does the financial sector have on sustainability?

The range is huge. Money makes the world go round! The financial sector is an intermediary between money and companies and to that extent it plays a very important role.

How long have you been dealing with this topic?

For a long time, because sustainability is not a new topic and sustainable products have been around for decades. What is new, is that it used to be the niche product of a large supplier, but it is now the core product. In the past few years there has been gigantic growth in the institutional sector. Sustainable criteria are moving more and more into focus. What is also new is that private investors have discovered the topic for themselves and are also being steered in this direction by providers. The supply creates the demand. The growth among private investors is now also very strong, but of course it comes from a very low level. On the one hand, this is due to social change, which is certainly also related to generational change, and the political change that is causing companies to set sustainability goals. The Paris Agreement on Climate Change plays a major role here, but also a regulatory change.

What is a sustainable bank?

The EU has recognized that the financial industry is important to move sustainability forward. It takes companies and the financial sector to close ranks. The regulatory pressure ensures that our industry is moving. The first question is whether the institute also offers sustainable products, among other things. If there are only niche products or one product among many, then it is not a sustainable bank. It has to sell First Choice sustainable products and it has to deal adequately with sustainable issues such as corporate social responsibility and being a social employer. Topics such as ecological building management and the company car regulation are just as much a part of this as a corresponding product range.

Can maximum profits be achieved with sustainable funds / stocks?

I am not saying that sustainability can generate additional returns, because there is no reason to do so. Results vary from year to year. It is the same with sustainable products as with all others. But in any case, so much money is now flowing into sustainability that companies take the topic very seriously and better performance can be derived from it. On the other hand, there are studies that suggest that unsustainable investments can generate additional returns. From my point of view, one should not assume a systematic excess or reduced return on sustainable investments. Over the year, however, things can look very different, but for me it is the wrong question because this is about non-financial returns. If you want to be part of the change and help companies reduce CO2 emissions, then invest in sustainable products!

How much do you have to convince the customer to invest here?

In fact, we offer sustainable products as 'First Choice'. It is important to explain the advantages, but also the challenges, of sustainable investing to the customer. But the discussions have changed. In the past, we had to have a lot more fundamental discussions at this point.

When is an investment really sustainable?

The necessary orientation is at least provided by the classification of a product in accordance with Article 8 of the Sustainable Finance Disclosure Regulation (SFDR) of the European Commission. It is important to have a policy that highlights the sustainability risks. That means: which exclusions do I see? What am I not responsible for if a company is active in an area that does not meet the requirements? At Bethmann Bank we also have an advisory board that can anchor sustainability in line with current discussions - they can make policy decisions and impose restrictions.

Do you personally invest your money in sustainable funds?

Partly. Since I only invest in funds, I can answer the question in the affirmative for active funds; for ETFs, these do not yet meet all the requirements of Article 8 of the new regulation.

What investment goals can be pursued with an ESG portfolio?

We offer sustainability reporting for mutual fund customers and asset management customers. There are three blocks of sustainability in which the effects of sustainable products are discussed. We manage best-in-class products and show the best and worst values.

  1. ESG risk rating in the portfolio
  2. CO2 footprint of the portfolio (measured in tons)
  3. Impact on the UN Development Goals (17 UN Sustainable Development Goals).

Sustainable products have to be made much more transparent and the purpose of these systems has to be brought closer to people.

Meltem Ay, Principal Consultant

Changes in CFO role

The future is anything but predictable and having a strong finance leader is crucial for any organisation as the CFO most directly contributes to a company’s financial health and resilience.

In the times of the current pandemic, CFOs are assuming a greater role and are likely to hold onto those greater responsibilities in the future.

What are the key competencies and skills required from future CFOs?

While every search is unique and there is no universal advice to finding the right CFO, these are the most sought-after attributes:

Strategic mindset

To serve as a right-hand of the CEO, CFOs need to be able to focus on shaping strategy, transformation and scenario planning. Today’s CFOs are responsible for much more than finance, they often oversee multiple functions from IT, Legal, Real Estate to Supply Chain. Control and compliance is not enough, companies need a strategic CFO who can look at the business through the windshield, rather than the rearview mirror.

Ownership mindset

CFOs must focus on protecting the bottom line but also are expected to view the financial performance through an ethical lens to ensure sustainability and value creation.

Adaptivity and openness to innovation

Digital skills and adopting new technologies has become priority, not just “nice to have”. CFOs need to have solid knowledge of technology and how to use it to both advance the business and protect it against cybersecurity and data privacy risks. Coping with rapid changes and decision making despite uncertainties are must haves.

Communication skills and leading with empathy

Though some CFOs have impressive technical backgrounds, that is not a key to success. In the past, CFOs might have been focused on communicating with investors and shareholders. Today, they have to manage remote teams, they deliver messages of company situation and prospects to all employees, customers, suppliers and the community. The pandemic is proving that ‘softer’ leadership qualities such as empathy, compassion and reflexion are more effective than dominance and directive style. We are finding that this is helping to expand the diversity of CFO candidates.


Resilience and adaptability became more important and will remain crucial for the uncertain times ahead. Technical skills and sector-specific experience remain important but past achievements do not guarantee future success and despite the clear benefits of hiring from within the industry, our experience has shown that companies are open to look beyond their own industry to find top talent.

Mary Keane
Andrea Chládková
Partners, Czech Republic

Deutschland hinkt in puncto Geschlechtervielfalt anderen europäischen Ländern hinterher. Was meinen Sie, wo liegt unser Problem?

Ich glaube, das hat auch viel mit unserer Sozialisierung zu tun. In den 70iger Jahren brauchten Frauen noch die Genehmigung ihrer Männer, um arbeiten gehen zu dürfen. Das ist nicht einmal 50 Jahre her! Es ist bei uns immer noch weit verbreiteter Konsens, dass sich vor allem die Frauen um die Kinder zu kümmern haben. Rabenmutter ist ein urdeutsches Wort und Symbol dieses Gedankenguts. Hier findet inzwischen ein Umdenken statt. Inzwischen sind ja z. B. ein signifikanter Prozentsatz der Kolleg*innen, die in Elternzeit sind, Männer. Aber es muss konsequent fortgeführt werden; die Infrastruktur muss angepasst werden. Wir brauchen bezahlbare Krippenplätze und ein gutes Ganztagesschulangebot. Frauen müssen die Chance haben, sich nicht nur für Kinder, sondern auch für eine Karriere entscheiden zu können.

Natürlich muss auch bei den Männern ein Umdenken stattfinden, aber auch sie brauchen Unterstützung. Es muss in Ordnung sein, dass sie ihre Kinder um 17 Uhr irgendwo abholen, ohne schief angesehen zu werden. Das machen beispielsweise die Niederländer so viel besser. Dort werden keine Meetings vor 9 oder nach 17 Uhr angesetzt. Das ist viel familienorientierter!

Gerade in Führungsetagen sind wir in Deutschland sehr rückständig, was die Akzeptanz dafür betrifft, dass Familie versorgt werden muss – ob von Mann oder Frau.

Wie bewerten Sie die aktuelle Entwicklung beim Thema Geschlechtervielfalt in Führungsgremien mit Blick auf Deutschland?

Da gibt es noch viel zu tun! Es muss ‚from the top down‘ gelebt werden, in die Zielvereinbarungen der Führungskräfte einfließen und in den Köpfen der CEOs verankert sein. Das Verständnis muss sein, dass Vielfalt einen Mehrwert bringt und Andersartigkeit förderlich für Teams ist. Das geht weit über die Frage des Geschlechtes hinaus.

Worauf sollten Frauen in ihrer Karriereplanung achten, um sich auf eine Spitzenposition vorzubereiten?

Ganz wichtig ist es, sich über sein Leben klar zu werden und ein Ziel zu setzen. Was will ich? Karriere machen ja, aber zu welchen Opfern bin ich bereit? Was ist mit Auslandsaufenthalten? Die Partnerwahl ist ebenfalls relevant. Unterstützt mich mein Partner in meinen Bestrebungen?

Im Übrigen gibt es nichts, was man nicht machen kann. Ich kann auch mit Familie ins Ausland gehen! Aber ich muss meine Ansprüche anmelden, klar formulieren und sagen, ich will das. Offen sein und keine Angst haben vor Herausforderungen.

Und wo sehen Sie die größten Hindernisse?

In den Köpfen! Wir Frauen neigen dazu, einen Job oder eine neue Aufgabe nur dann anzunehmen, wenn wir über 100 % der Skills verfügen. Da sind Männer ganz anders.

Wenn ich merke, dass es in einem Unternehmen für mich nicht weitergeht, ich so nicht ans Ziel komme, muss ich neue Chancen suchen. Dazu muss ich bereit sein, meine Komfortzone zu verlassen, Gespräche mit anderen führen und vielleicht auch mal privat einen Coach buchen. Sich selbst als Priorität sehen. Vielleicht muss man mehr delegieren – beruflich wie privat. Das kann so aussehen, dass man die Kinder mal zu den Großeltern schickt, um etwas Kraft zu tanken. Sich selbst Auszeiten zu gönnen und auf den eigenen Energiehaushalt zu achten – ohne ein schlechtes Gewissen zu haben – ist wichtig.

Denken Sie, dass der Gesetzgeber weitere Schritte unternehmen muss?

Ich beobachte die Entwicklung nun seit 30 Jahren und für mich geht es immer noch zu langsam. Wichtiger als eine Quote ist aus meiner Sicht, dass die entsprechende Infrastruktur bereitgestellt werden muss. Steuerliche Anreize schaffen, wie z. B. Kindergartenunterbringung oder Ganztageseinrichtungen und volle steuerliche Absetzbarkeit von Tagesmüttern etc.

Welche Frau bewundern Sie und warum?

Nicht eine, ich habe viele Vorbilder. Amelia Earhart als die erste Frau, die geflogen ist. Aber auch andere, wie die erste Frau, die eine Hose getragen oder einen Uniabschluss gemacht hat. Frauen, die sich also in ihrer Zeit haben extrem durchsetzen müssen. Es braucht diese Vorbilder. Ich bewundere aber vor allem auch Frauen in unserer Zeit, die es aus schwierigen Verhältnissen geschafft haben, die am Ball geblieben sind, oder auch alleinerziehende Frauen, die den Alltag trotz aller Widrigkeiten stemmen und meist mit wenig Geld auskommen müssen.

Brauchen wir einen International Women‘s Day heutzutage überhaupt noch?

Ja, brauchen wir! Noch ist er nötig, aber es bleibt die Hoffnung, dass wir ihn irgendwann abschaffen können.

 Wer hat Sie inspiriert?

Meine Mutter. Sie ging vor dem Mauerbau mit einem Einkaufskorb von Ostberlin nach Westberlin und hat ihre Familie zurückgelassen. Ihren Mut habe ich sehr bewundert. Sie wusste ja nicht, ob und wann sie ihre Eltern und Geschwister wiedersehen würde. Sie wurde 1931 geboren, ging 7 Jahre zur Schule. Immer hat sie mir signalisiert, du kannst alles erreichen. Mach dich nicht abhängig.

Ich hatte auch eine Grundschullehrerin, die mir geraten hat, mich nie abhängig zu machen und auf eigenen Beinen zu stehen. Mit einer guten Ausbildung können wir alles im Leben erreichen.

Hatten Sie einen Mentor*in?

Ja. Ich war im Mentorenprogramm der Deutschen Börse. Mein direkter Chef hat mich sehr unterstützt. Später hatte ich das Glück Reto Francioni als Mentor zu haben. Von beiden konnte ich viel lernen. Mir wurde viel zugetraut, sodass ich immer in die nächste Rolle kam.

Aber auch mein Mann war mein Mentor. Er hat einen ähnlichen Background, war mir beruflich aufgrund seines Alters etwas voraus und hatte viele Situationen bereits durchlebt. Mit ihm konnte ich alles besprechen. Er hat mir mit Rat und Tat zur Seite gestanden.

Und heute stehe ich selbst gerne vielen jungen Frauen als Mentorin zur Verfügung. Das ist mir sehr wichtig! Und wer keinen Mentor*in hat, sollte sich einen suchen. Eine Person ansprechen, die man bewundert, und fragen, ob sie diese Rolle übernimmt.

Was glauben Sie, welche Fähigkeiten sind notwendig gewesen, um Sie dahin zu bringen, wo Sie heute sind?

Dass ich an mich selbst geglaubt habe! Vertrauen in sich selbst zu haben, dass man das schaffen kann, ist ganz wichtig. Aber auch Mut, Beharrlichkeit und Authentizität.

Vielen Dank für das Gespräch, Frau Gruber!

Meltem Ay
Senior Consultant, Germany

How did institutional funds selling change in 2020?

What personalities will be in the highest demand in 2021?

The efforts made by the management companies and by the Buy Side to adapt will not revert to the way things were.

We recognise that we must add more value, both for efficiency and quality of life, which will involve developing and adapting to this model through skills training (e.g. remote communication).

The “imposition” of teleworking during the lockdown period has caused the way of relating between the buy side and the sell side to change. This period has been a brake on the acquisition of new clients since they have preferred to trust existing relationships, and they have been more reluctant to learn about new alternatives, therefore, professionals able to develop close and trustworthy relationships take on special value.

Secondly, within the commercial activity itself, we have also observed that the technical component of the sale (product) and the general technical knowledge (market) on behalf of the sales professional is something that will be decisive in the post-Covid period - even more so than it already is.

Future commercial activity will be a mix between remote and face-to-face working. Likewise, and as a critical point, it will be necessary to have professionals who are capable of developing a relationship of trust and closeness remotely, and those who can reinvent their relationship with clients to be able to achieve more impact and higher quality in other ways.

You can't flood customers with webinars!

Emiliano Sacristán
Partner, Spain

First published in the Spanish edition of  Funds Society Magazine, December 2020.

Our Global Financial Services Practice Group held its first - online - meeting of 2021 yesterday with our Partners from USA, UK, Spain, Lithuania, Germany, Hungary, Denmark, Norway, Ireland, Romania and Bulgaria. Our truly global structure and collaborative approach is vital because we all appreciate that the ideal candidate for a role may reside beyond national borders.

Friisberg has been at the forefront of leadership consulting since 1977. We are located in every major financial centre and have completed thousands of assignments, providing comprehensive executive search and leadership consulting to financial services clients, globally. From financial institutions and regulatory bodies, to trade associations and consultancies, we work with some of the largest and most complex financial organisations in the world, as well as with smaller, specialist boutiques and private capital in banking, insurance, investment management, venture capital, private equity and Fintech.

We discussed the pandemic with the resultant changing dynamics of global finance, increased regulatory pressure, technological advances, and how we are working with our clients to recognise emerging opportunities.

On Diversity in FS, we discussed the report published yesterday European Women on Boards (EWOB) Gender Diversity Index Full Report 2020  which revealed a gradual improvement, but still a large discrepancy between countries. The top countries being Norway, France and the UK.

EWOB Gender Diversity Index 2020:



Meltem Ay joins Friisberg & Partners International with over thirteen years of experience in various fields of Executive Search. In recent years she has been primarily focused on Financial Services.

Meltem has an excellent background and significant expertise as both a recruiter and manager. She has worked with national and international clients ranging from medium-sized businesses to global companies in Financial Services, and also in industrial markets.

Prior to joining Friisberg & Partners, Meltem Ay was a Principal / Client Partner and a key Member of the Global Financial Services practice of another highly-respected international executive search firm, and spent the preceding ten years as a successful consultant with various other international search firms.

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